Friday, April 20, 2012

Interview with FIONA GOMES, Founder of Yakety Yak Language Café

"I love travelling and seeing new places and cultures but Edinburgh will always be the place I come back to"


How did you come up with the idea of setting up a business about languages?
I like languages and had a basic knowledge of a couple of languages but never used them.  I thought it would be nice to use them - maybe just to be able to chat in another language, perhaps over a coffee, but I did not know of a way of doing that.  So the idea of Yakety Yak started!
I did not know if there would be anyone else in Edinburgh interested in a coffee and a chat in a foreign language, but the only way to find out was to try it.  And now, 2 years later, there are lots of interesting, friendly, witty people who meet up every week for chats in 8 different languages.

How the Yakety Yak system works?
We have set times and places for our conversation sessions in cafes around Edinburgh and anyone who has some knowledge of the language can drop in and join us.  We generally have at least 2 groups of different abilities at each session, so you join the group which is the best for you. Each group has a tutor who is a native speaker of the language to make sure you improve, and to ensure there is no temptation to lapse into English because you don’t know a word!

Why do you think YY has become very popular in just two years?
We are flexible - you do not have to sign up for a 10 week course with us, you just pop in when you can, so you only pay for the times you come, but also because we have fun. We chat about anything and everything, so coming to YY becomes part of your social life, relaxing with friends over a coffee, and improving your language at the same time.


Have people in the UK got good skills for learning a foreign language?
Yes. We have a reputation for not learning other languages but I have been very impressed with the number of people who speak 1 or more languages very well.  However I think if we started learning foreign languages much younger than we currently do we would find it a lot easier and less of a chore.

What is the most popular language in the YY sessions?
French is the most popular language, and also the language with the most advanced groups. I think this is because in Britain French used to be the 2nd language taught in most schools so most of us have some French tucked away in our brains somewhere, we just have to find it.  Spanish is a close 2nd to French in popularity.

In your opinion, why have most of the customers remained regulars?
I think there are 2 reasons; our fantastic tutors, who are friendly, patient, encouraging and enthusiastic and our customers, who are interesting, sociable and full of great chat.

What is your favorite place in town?
Looking at the Castle from Princes Street on a cold winter’s day at sunset.

What is the best place to get lost in the city?
The Botanics, the Royal Mile, the Meadows – there are so many places to wander around and discover new nooks and crannies.

What do you like the most about this city?
Edinburgh is big enough to have plenty to do and see throughout the year, but there are also quiet, unspoilt places such as the Pentland Hills just on our doorstep. 

What would you change?
When I am cycling, I would flatten some of the hills in Edinburgh, but generally there is not much I would change.  (Apart from maybe ban the tramworks!)

How would you describe Edinburgh in just one word/sentence?
Home!  I love travelling and seeing new places and cultures but Edinburgh will always be the place I come back to.

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¿Cómo surgió la idea de montar un negocio basado en hablar idiomas?
Me gustan los idiomas y tenía conocimientos básicos sobre un par de ellos, pero nunca los usaba. Pensé que sería bueno utilizarlos, quizás hablando mientras se toma un café, pero no sabía cómo hacerlo. De este modo empezó la idea de Yakety Yak. Al principio ignoraba si habría alguien más en Edimburgo interesado en tomar un café mientras se hablaba en otro idioma y la única manera de averiguarlo era intentándolo. Y ahora, dos años después, hay muchas personas interesantes, muy agradables e ingeniosas, que se encuentran cada semana para charlar en ocho idiomas diferentes.

¿Cómo funciona el sistema de Yakety Yak?
Hemos establecido una serie de horas y lugares para nuestras sesiones de conversación en diferentes cafés de la ciudad y cualquier persona que tenga un cierto conocimiento del idioma puede unirse en cualquier momento. Generalmente, tenemos al menos dos grupos de diferentes niveles en cada sesión, para que la gente se pueda unir al grupo que mejor se ajuste a sus características. Cada grupo tiene un profesor nativo para asegurar que los clientes mejoran y para no caer en la tentación de hablar en inglés sólo por el hecho de no saber una palabra.

¿Por qué piensas que Yakety Yak se ha hecho tan popular en sólo dos años de vida?
Somos flexibles. Para participar en las conversaciones no es necesario apuntarse a un curso de 10 semanas con nosotros, sólo vienes cuando puedes y se paga por las veces que has venido. Pero también creo que es porque nos divertimos. Charlamos sobre todo tipo de temas. Para muchos clientes nuestros, YY se ha convertido en parte de su vida social, algo que sirve para relajarse con amigos tomando un café a la vez que se mejora un idioma.

¿La gente del Reino Unido tiene buenas aptitudes para aprender un idioma extranjero?
Sí. Tenemos fama de que no aprendemos ningún otro idioma pero me ha sorprendido el número de personas que hablan muy bien una o más lenguas extranjeras.

¿Cuál es el idioma que goza de más popularidad en las sesiones de Yakety Yak?
El francés es el idioma más popular y también el que más grupos de nivel avanzado tiene. Esto creo que es debido a que en Gran Bretaña el francés era el idioma extranjero que se solía enseñar en las escuelas. De este modo, la mayoría de nosotros lo tiene en la recámara, escondido en alguna parte de nuestro cerebro, sólo tenemos que encontrarlo. El español le sigue de cerca.

Según tu opinión, ¿Por qué la mayoría de los clientes son regulares?
Creo que por dos razones: Por nuestros fantásticos profesores que son simpáticos, pacientes, que animan y son entusiastas y por nuestros clientes, que son personas muy interesantes, muy sociales y con la capacidad de generar magníficas conversaciones.

Hablando de Edimburgo ¿Cuál es tu lugar favorito de la ciudad?
Princes Street, mirando hacía el castillo al atardecer en uno de esos fríos días de invierno.

¿Cuál es el mejor sitio para perderse?
Los Jardines Botánicos, la Royal Mile, Los Meadows… Hay muchos lugares para pasear y descubrir nuevos rincones.

¿Qué es lo que más te gusta de esta ciudad?
Edimburgo es lo suficientemente grande como para tener muchas cosas para hacer y ver durante todo el año, pero también hay lugares tranquilos y con gran belleza natural como las Pentland Hills.

¿Qué cambiarías?
Cuando voy en bici, allanaría varias de las colinas y cuestas de Edimburgo, pero por lo general no cambaría nada (aparte de, quizás, prohibir las obras del tranvía)

¿Cómo describirías Edimburgo en sólo una palabra?
Casa! Me encanta viajar y conocer nuevos lugares y culturas pero Edimburgo siempre será el lugar al que vuelva.

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